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À propos des tornades

Différences entre tornade et ouragan
Comment se forment les tornades
Comment savoir si une tornade va se former
Quelle est la puissance d'une tornade?

Image: Michel Cossette

Prenez les explications suivantes comme une conversation d'ami à ami. Je ne suis pas météorologue et je vous transmets ce que je connais des phénomènes de la façon dont je le connais, dans mes mots. J'invite d'ailleurs tout météorologue ou grand connaisseur à me corriger si je me trompe.

Différences entre tornade et ouragan

Pour beaucoup de gens, une tornade ou un ouragan, c'est la même chose. Or, ce sont deux phénomènes très différents. Voici une liste des principales différences entre les deux phénomènes:

• Un ouragan est un phénomène météorologique qui peut faire des centaines de kilomètres de diamètre et peut durer des jours. Une tornade touche une zone beaucoup plus restreinte variant de quelques mètres et quelques centaines de mètres. La durée de vie d'une tornade n'est habituellement que de quelques minutes, parfois même quelques secondes.

• Ce qu'il y a de plus dangereux avec un ouragan c'est l'eau, car l'ouragan soulève le niveau de la mer de plusieurs mètres. Ce qu'il y a de plus dangereux avec une tornades, ce sont les débris qui deviennent de véritables missiles, poussés par des vents souvent beaucoup plus puissant que ceux produits par un ouragan.

• On donne des noms aux ouragans (Bertha, fran, etc.), mais on ne donne pas de noms aux tornades.

• Il y a une dizaine d'ouragans dans le monde chaque année. Juste aux États-Unis, il y a plus de 1000 tornades par année.

• L'ouragan prend naissance dans la mer. La tornade prend naissance sur terre. Si la tornade s'abat au-dessus de l'eau, elle devient une trombe marine (waterspout).

• Vous pouvez voir une tornade de chez vous, habituellement sous la forme d'une cône qui descend d'un nuage. Vous ne pouvez voir un ouragan dans son ensemble que si vous êtes dans l'espace. Ce que vous verriez alors est une immense spirale blanche avec un trou (oeil) au milieu.

• La plupart du temps, tout est calme dans l'oeil d'un ouragan. Ce qui se passe dans l'oeil d'une tornade, s'il en a un, reste un mystère.

• Des témoins ont déjà rapporté avoir vu des tornades à l'intérieur d'un ouragan.

Comment se forment les tornades?

Les tornades se forment lors d'un orage violent et sont souvent précédées ou accompagnées de grêle. Bien que la formation des tornades reste en partie un mystère, on connait plusieurs des ingrédients dont la présence est nécessaire à l'apparition du phénomène.

Tout d'abord, l'air au sol doit être très chaud et très humide. C'est pourquoi les tornades se produisent souvent à la fin de la journée, alors que le soleil a réchauffé le sol pendant plusieurs heures. Au sommet, l'air doit être frais et sec. Ce simple mélange de courant d'air frais et sec, puis chaud et humide, est suffisant pour pondre des orages très puissants. Mais il en faut encore plus pour qu'une tornade se développe. Le nuage doit entrer en rotation. Ce mécanisme reste plutôt mystérieux, mais une théorie veut qu'il se crée d'abord un mouvement de rotation à l'horizontale causé par la rencontre de l'air chaud et humide qui monte poussant sur l'air frais et sec qui descend. S'il y a en plus la présence d'un courant ascendant très puissant, la colonne bascule à la verticale, donnant naissance à un tuba ou nuage en entonnoir. Si ce nuage touche le sol, la tornade est née.

Comment savoir si une tornade va se former?

Les tornades se forment à la base de cumulonimbus. Vous pouvez facilement reconnaître un cumulonimbus car il s'agit d'un nuage qui pousse comme un champignon et qui peut atteindre des hauteurs vertigineuses. Plus le nuage est haut, plus il y a de chances pour que l'orage soit très puissant. Et lorsque ce nuage a une forme légèrement inclinée vers l'avant, il est encore plus puissant et sa durée de vie est plus longue.

La présence de grêle indique un mouvement de rotation à l'horizontale dans le nuage. Plus les grêlons sont gros, plus ce mouvement est puissant. La grêle peut donc être un signe précurseur à l'apparition d'une tornade. Habituellement, la tornade est la dernière a frapper lors d'un orage. Il n'est pas rare de voir la grêle cesser subitement juste avant l'apparition de la tornade, et le soleil apparaître pendant ou tout de suite après!

Selon mes observations personnelles, il arrive souvent lors d'une tornade que le ciel semble coupé en deux parties, l'une affichant un beau ciel bleu bien dégagé et l'autre occupée par un immense nuage brun foncé opaque. Si ce genre de ciel est au-dessus de vous, scrutez les environs, vous êtes en zone dangereuse.

Quelle est la puissance d'une tornade?

Les vents dans une tornade varient de 64 km/h à plus de 500 km/h! Le tout est mesuré par une échelle, un peu comme les tremblements de terre. L'échelle de mesure pour la puissance des tornades se nomme Fujita et varie de F0 à F5. F6 reste possible mais c'est du jamais vu.

Au Québec, on a habituellement des tornades de force F0 ou F1. Voyez un peu le tableau ci-dessous.

Échelle de Fujita
F0 (léger) vents de 64 à 115 km/h
F1 (moyen) vents de 116 à 179 km/h
F2 (fort) vents de 180 à 251 km/h
F3 (sévère) vents de 252 à 330 km/h
F4 (très sévère) vents de 331 à 416 km/h
F5 (destruction totale) vents de 417 à 509 km/h
F6 (Inconcevable) vents de 510 km/h et plus

Pour d'autres infos, visitez les liens Bew!

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